Charles Joseph Minard (1781-1870), el ingeniero civil pionero en visualización de información y gráficos

Charles J. Minard (1781-1870) fue un ingeniero civil francés que estudió Ciencias y Matemáticas en la École Polytechnique (ingresó en el año 1796) e Ingeniería Civil en la École Nationale des Ponts et Chaussées (ENPC), la escuela de ingeniería civil más antigua del  mundo, fundada en 1747, y de reconocido prestigio mundial. Aunque desarrolló sus tareas como ingeniero por toda Europa y participara en las principales obras civiles de comienzo del s. XIX, llegando incluso a ser inspector del Corps des Ponts, fueron sus trabajos en el terreno del diseño, visualización de información y tratamiento de la estadística lo que lo convirtieron en todo un pionero.

Su labor como ingeniero civil no fue menos brillante que su famoso gráfico, para no resultar repetitivo recomiendo la lectura de su nota necrológica: Notice nécrologique sur M. Minard, inspecteur général des ponts et chaussées, en retraite (Annales des ponts et chaussées, 1871), traducida por Dawn Finley que se publicó en la mencionada publicación, para conocer su trayectoria con más detalle y detenimiento.

Pero es por su gráfico por el que es conocido mundialmente en el ámbito de la visualización de información. En palabras de Edward Tufte, considerado el padre de la presentación de información, el gráfico de Minard lo describe con las siguientes palabras: The best statistical graphic ever drawn —que se traduce como el mejor gráfico estadístico jamás dibujado—. El motivo de tan brillante visualización fue la invasión del Imperio Ruso por Napoleón en 1812. En el gráfico realizado por Minard se recoge mucha y amplia información, que se recoge resumidamente en los siguientes ítems:

  • Conceptos geográficos, ciudades, ríos y batallas.
  • Flujo del ejército, en color pálido la ida, y en color negro la vuelta. El número de soldados viene determinado por la escala de 1 mm por cada 10 000 hombres.
  • Temperatura del viaje de regreso, dando muestra del frío invierno ruso. Como curiosidad, la unidad de temperatura empleada es el grado Réaumur (ºR), que la conversión a grados centígrados grados Celsius (ºC) (como curiosidad decir que la Conferencia General de Pesas y Medidas en 1948 rechazó el término grado centígrado) se hace multiplicando por el factor 1,5.
  • Condiciones meteorológicas desde el 24 de octubre al 7 de diciembre. (Nota: Pluie significa lluvia).

Carte figurative des pertes successives en hommes de l’Armée Française dans la campagne de Russie 1812-1813; publicado en 1869. Fuente: imagen: Wikipedia

Alberto Cairo recoge en su libro Infografía 2.0 (Alamut, 2008) el gráfico, que describe con estas palabras: La gráfica de la invasión de Rusia es sin duda un hito en la historia de la visualizazión de información, pero su popularidad ha oscurido otro logros de Minard —otros logros se refieren al diseño de más de cincuenta mapas temáticos sobre flujos comerciales, según Arthur H. Robinson (1915-2004) en Early Thematic Mapping in the History of Cartograpy—.

Pero Minard no se limitó en su productiva y fructífera vida al gráfico anteriormente descrito sino que, y gracias a la ENPC y la Bibliothèque nationale de France que compilaron sus trabajos, realizó una más que interesante producción gráfica, que puede consultarse a través de la web DataVis.ca The Graphic Works of Charles Joseph Minard con distintos y numerosos trabajos entre los años 1844 y 1870. Prueba de ello es el gráfico que he seleccionado sobre el tráfico ferroviario donde en el eje de abscisas se ha representado la longitud y en ordenadas el número de pasajeros en las distintas estaciones de parada:

Tableaux figuratifs de la circulation de quelques chemins de fer; año 1844. Fuente imagen: DataVis.ca

Del gráfico de Mainard se han producido, a día de hoy, múltiples reintrepetaciones, que para quien tenga curiosidad pueden verse en Re-Visions of Minard. A continuación adjunto uno de ellos, realizado por Joes Kaltz, en el que prioriza la información del número de soldados, minimizando la información geográfica.

Joel Katz Design Associates looks at Minard’s graphic from the point of view of “What we can learn from Minard. Fuente imagen: DataVis.ca

Recientemente, el blog geodiendo, un blog de geotecnia e ingeniería publicó el post Sobre la representación de datos: Edward Tufte, Power Point y la campaña de Rusia de 1812 donde con maestría hilvana los (desafortunados) gráficos de desempleo del Colegio, gráficos, Tufte y PowerPoint y que complementa la información publicada aquí.

Para finalizar decir que esta entrada, intencionadamente la he publicado hoy, 27 de marzo, haciéndola coincidir con la efemérides de su nacimiento, en el año 1781 en Dijon (Francia), como muestra el certificado de su nacimiento.

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